고양이의 눈이 우주에 떠 있다! - 고양이 인문학 : 묘묘한 이야기

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고양이 인문학​​​​​​​​​​​​

한 이야기

글 | 황의웅 (크리에이터, www.miyaclub.com)



 

고양이의 눈이 우주에 떠 있다!


첨단 과학이 발달한 21세기에도 우주는 여전히 인간이 모르는 게 많은 미지의 세계다. 우주에는 성단, 행성, 항성, 위성, 소행성, 블랙홀 등으로 이루어져 있다.


그 중에 성운(星雲)은 좀 특별하게 다가온다. 많은 가스와 먼지 등으로 된 별과 별 사이의 대규모 물질이 고리, 게, 말머리, 면사포, 석호, 장미 등 다양한 모양을 보여주기 때문이다. 사람들은 성운을 보며 더 많은 상상을 하게 된다.


그런데 성운 가운데 고양이 눈 모양을 닮은 것이 있다. ‘고양이 눈 성운(Cat's Eye Nebula)’이라 명명된 이 성운은 다른 성운과 다르게 매듭, 제트, 거품, 원호 등 여러 모양이 복합적으로 결합되어 있다. 그 희한한 구조에 감탄이 절로 나올 정도다.


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고양이 눈 성운을 처음 발견한 사람은 독일 태생의 영국 천문학자 ‘윌리엄 허셜(Frederick William Herschel)’이다. 그는 1786년 2월 15일 용자리에서 이 성운을 찾아냈다.


허셜은 그 외에 쌍성, 천왕성, 햇빛 속의 적외선 등을 발견한 것으로 잘 알려진 인물이다. 이렇게 우주에서 많은 것을 발견하는 데는 망원경이 중요한 역할을 했다. 그는 평생 400개 이상의 망원경을 만들었다. 그 중에 가장 크고 유명한 것은 직경 1.26미터짜리 반사 망원경. 이전 뉴턴식을 한층 발전시킨 구조로 ‘허셜 망원경’이라 불린다. 고양이 눈 성운도 이렇게 직접 만든 망원경으로 찾아냈다.


특히 그의 여동생 ‘캐롤라인 허셜(Caroline Lucretia Herschel)’은 이 성운을 찾는 데 도움을 주었다. 그녀는 1783년 오빠한테 받은 소형 망원경으로 혜성 8개, 성운 11개를 발견했다. 또 언제나 오빠 옆 있으면서 오빠가 망원경으로 관찰한 것을 필기하며 훌륭한 조수 역할을 했다. 그녀가 없었다면 허셜의 현재 업적은 없었을 것이다.


아무튼 이렇게 첫 발견된 후 1864년, 영국의 아마추어 천문학자 윌리엄 허긴스는 고양이 눈 성운의 스펙트럼을 관측했다. 그는 이 분광학적 연구를 통해 이 성운이 항성이 아니라 뜨거운 기체로 이루어 있다는 사실을 처음 증명한다.


그 뒤로도 신비한 고양이 눈 성운에 대해선 다양한 연구가 이어지고 있다. 하지만 여전히 풀리지 않은 수수께끼가 남아있다. 안쪽 성운을 둘러싼 동심원 구조가 오랜 간격으로 두고 뿜어져 나오는 메커니즘을 확실히 밝히지 못했다.


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